THURSDAY, DECEMBER 14 / 11 AM – 9 PM

2016 Day of the Dead Honorees: Simone and Mario Soria

Posted on Tuesday, October 25, 2016

The Des Moines Art Center will honor Mario and Simone Soria at the 16th annual Day of the Dead – Día de los Muertos celebration. Theirs is a love story of two people whose paths crossed in America after living rich and tragic lives on two different continents. 

Learn more about the 2016 celebration here.

Day of the Dead 2016

Simone & Mario Soria
(1930 – 2001) (1927 – 2015)

Mario and Simone’s love story began in October 1950 in Cleveland, Ohio. Mario was waiting for a bus to take a group of international students to a Sunday picnic when he saw Simone crossing the street. He said to himself, here comes my future wife. A week later, he proposed.

Simone was born Sosa Slyomovic on November 16, 1930 in Comalovo, a shtetl in Czechoslovakia’s Carpathian Mountains. Her father went to Belgium to look for work, and in 1933 she and her mother joined him. In 1940, everything changed when German warplanes flew over Brussels. More than 100 relatives were killed in concentration camps. Simone, her sister, two brothers and parents were hidden by non-Jewish families. They returned to Brussels in 1944 and applied for a U.S. visa. Simone’s father arranged for her to be trained in Antwerp, and she became the first woman diamond cleaver in the world.

The family received a visa in 1949, voyaging from England to New York and on to Cleveland. They changed their name to Solomon to match their Cleveland relatives. Simone was working for a jeweler when she attended the international student get-together.

Mario Torres Soria was born on August 22, 1927 in La Paz, Bolivia. His mother died when he was 3, and he attended the American Institute boarding school from age 4 through high school. He remained close friends all his life with his schoolmates.

Mario loved to write poetry, tell stories, sing, paint, and play soccer. He was drafted for a soccer team but instead traveled to Ohio for college. When Mario changed his major from engineering to psychology and education, his father cut off his funding. The day before he was to return to La Paz, he met Simone.

Simone and Mario married on May 23, 1952. They raised four children. Mario earned a master’s and doctorate from Case Western Reserve University. He taught Latin American Literature and Civilization as well as Spanish at Hiram College, and established the Iber-American Celebration to bring international artists to Hiram. Mario and Simone were founding members of Cleveland’s Kol Israel Foundation, dedicated to honoring Holocaust survivors.

In 1969 Mario was recruited to chair Drake University’s foreign language department in Des Moines. He brought the Iber-American Celebration to Drake, created a study abroad program and also coached soccer. He wrote several books on Bolivian theater, and was honored with Bolivia’s highest drama award in 2012. He was a recipient in 2002 of the Iowa Council for International Understanding’s inaugural Passport to Prosperity Award, which honors immigrants’ contributions.

At Drake, Simone earned bachelor and master degrees in education and French. She taught French and Spanish at Drake, Yiddish at the Hebrew Academy, and English as a Second Language at Hoover High School. She was honored as an outstanding teacher and was a special member of many students’ families. She participated in the First World Gathering of Jewish Holocaust Survivors in 1981 and the First International Gathering of Hidden Children in 1991, and told her story to students and community groups whenever she was invited. Her testimony is part of the Survivors of the Shoah Visual History Foundation founded by Steven Spielberg and is archived at the U.S. Holocaust Memorial Museum.

Together, Mario and Simone danced, played tennis and ping pong—competing and winning at two national Senior Olympics (Simone was a table tennis champion in Belgium and Cleveland). They traveled the world, always staying close with their children, eight grandchildren, family, and many friends. They always hosted parties, from crowded games of charades in their Cleveland apartment to “French bistro” and tango parties in their Des Moines home.

After retiring from Drake and Hoover, they worked for an international market research firm and volunteered as translators. They gave graciously of their time and friendship, making a lasting impact on the lives of thousands of students, leaving a legacy of love, joy of living and service.

Simone died of cancer December 6, 2001, the month the first of their four great-grandchildren was born. Mario wrote two books, “Simone — Amiga, Amante, Esposa: A Tribute to an Eternal Love” and “Memories of Simone: My Spiritual Journey.” Mario moved to live with his daughter in Tucson, Arizona in 2010, and died of Alzheimer’s Disease on April 14, 2015.


La historia de amor de Mario y Simone empezó en 1950 en la ciudad de Cleveland, Ohio. Mario y un grupo de estudiantes internacionales estaban esperando el autobus para ir a un pícnic, cuando Mario vió a Simone cruzando la calle y se dijo, ahí va mi futura esposa, una semana después le propuso matrimonio.

Simone nació como Sosa Slyomovic el 16 de noviembre de 1930 en Comalovo, un pueblo pequeño de Checoslovaquia en los montes Cárpatos. En 1933 su papá se fue para Bélgica a buscar trabajo, luego su  mamá se fue para allá también. En 1940 todo empezó a cambiar, aviones alemanes empezaron a sobrevolar Bruselas y más tarde más de 100 de sus familiares fueron asesinados en campos de concentración. Durante ese tiempo familias que no eran judías escondieron a Simone, a sus hermanos y a sus padres, luego en 1944 su familia regresó a Bruselas y solicitaron visas para Estados Unidos.  El padre de Simone se encargó de que ella recibiera entrenamiento en el puerto de Antwerp para que se convitiera en la primera mujer pulidora de diamentes en el mundo.

Después de obtener la visa en 1949, la familia viajó de Inglaterra a Nueva York y de allí a Cleveland. Posteriormente, cambiaron su apellido a Solomon que era el apellido de sus familiares en Cleveland. Simone trabajaba para un joyero cuando participaba en aquel encuentro internacional de estudiantes.

Mario Torres Soria nació el 22 de agosto de 1927 en La Paz Bolivia, su madre murió cuándo el sólo tenía 3 años.  Mario estudió en el internado American Institute desde los 4 años hasta que terminó el bachillerato y mantuvo una cercana amistad con sus compañeros por el resto de su vida. 

A Mario le encantaba escribir poesía, contar historias, cantar, pintar y jugar fútbol, inclusive lo seleccionaron para un equipo pero él prefirio irse a la universidad en Ohio. Su padre dejo de pagarle los gastos a Mario cuándo éste decidió cambiarse de la facultad de ingeniería a la de psicología y educación.  Él conoció a Simone un día antes de regresar a La Paz.

Simone y Mario se casaron el 23 de mayo de 1952 y tuvieron 4 hijos. Mario hizo una maestría y un doctorado en la Universidad en Case Western Reserve. Él fue profesor de literatura americana, civilización y español en Hiram College, dónde creó una celebración Iberoamericana que le permitió traer artistas internacionales. Mario y Simone fueron miembros fundadores de la fundación Israelita Cleveland’s Kol que se dedica a hacerle honor a los sobrevivientes del holocausto.

En 1969 la universidad de Drake, en Des Moines, contrató a Mario como Director del departamento de idiomas. En Drake, Mario creó la celebración Iberoamericana, el programa de estudios en el extrangero y fue técnico de fútbol. Mario escribió varios libros de teatro boliviano y en 2012 recibió el premio más importante de teatro que se otorga en Bolivia. En el 2002 recibió el primer premio “Pasaporte a la prosperidad” otorgado por el Concil for International Understanding de Iowa, entidad que le hace honor a las contribuciones de los inmigrantes.

Simone obtubo su grado y maestría en educación y francés de la universidad de Drake, dónde luego enseño español y francés; también enseñó yidis en la escuela hebrea e inglés como segundo idioma en el bachillerato de Hoover. Fue premiada como una profesora destacada y muchas de las familias de sus estudiantes la acogieron como parte de ellas. Simone participó en el primer encuentro judío mundial de sobrevivientes del holocausto en 1981, y en 1991 en el primer encuentro internacional de niños que fueron escondidos. Siempre tuvo la oportunidad de contar su historia a estudiantes y a comunidades cada que la invitaban a hacerlo. Su historia forma parte de las historias audiovisuales de sobrevivientes de la Fundación Historica de Shoah, que significa holocausto en hebreo, una fundación creada por Steven Spielberg, su historia también está registrada en el museo del holocausto en Estados Unidos.

Mario y Simone bailaron, jugaron tenis de campo y de mesa, compitieron y ganaron dos campeonatos nacionales olímpicos de la tercera edad. (Simone fue campeona de tenis de mesa en Bélgica y en Cleveland). Ellos viajaron por el mundo sin perder nunca contacto con sus hijos, sus ocho nietos, su familia y sus amigos. Siempre hacían fiestas, desde concurridos juegos de adivinanzas en su apartamento en Cleveland, hasta fiestas de comida francesa y tango en su hogar en Des Moines.

Después de retirarse de Drake y de Hoover ellos trabajaron en una compañía de investigación de mercado internacional y como traductores voluntarios. Mario y Simone entregaron su tiempo, su amistad y dejaron huellas imborrables en las vidas de miles de estudiantes, ellos nos dejaron un legado de amor, alegría y servicio.

Simone murió de cancer el 6 de diciembre del 2001, el mismo mes que naciera el primero de sus cuatro bisnietos.  Mario escribió dos libros: “Simone – amiga, amante, esposa: un tributo a un amor eterno” y “Recuerdos de Simone: mi diario espiritual”.  En el 2010 Mario se fue a vivir con su hija en Tucson y murió de Alzheimers el 14 de abril del 2015.

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